創業者一定要知道的新創加速器 - Y Combinator

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創業家必知的新創加速器-Y Combinator與Elevar模式

(https://s3.tenten.co/images/2018/12/f225ee4ec405872e2cf8a7f44f64be68-thumb.jpg)

Photo Credit: COE Informatica

世界各地創業的風氣越來越火熱,除了吸引可觀的人數投入創業之路,也間接帶動周邊商機與工作機會;像是許多大學陸續開始推出創業課程或學位,美國的史丹佛大學 (Stanford University) 和百布森學院 (Babson College) 便是其中的佼佼者。除此之外,在創業的產業鏈上,「加速器」更是至關緊要的環節:連結前輩的智慧以及有力人士的資金資源,藉此更快地度過艱苦的草創期,同時降低失敗的機率。本文將介紹加速器的不同運作方式,並說明其中的轉變和創新。

什麼是創業加速器

創業加速器 (Accelerator) 顧名思義,就是讓創業從無到有的過程加速,在短時間內(約數個月)幫助具備一定基礎的團隊接觸銷售通路、資金和人脈,或是協助解決特定問題,使得創意想法得以升級為成熟的商業模式。

Photo Credit: Startup after RPg/ Ph.D

模式多樣,各有所長

一般來說,加速器至少需要具備兩大功能。第一個是培育的機制和環境:透過一系列業師、顧問或學者提供完整的法律、專利和財務等知識的課程,同時,藉由共同工作環境和「畢業」時限的壓力,讓創業團隊更有危機意識地投入志業。第二個功能則是資源的網絡。加速器最終的目標是讓新創團隊能在市場立足,所以所需之通路、產品的領先使用者或資金便是加速器所能提供的,而這也是影響加速器優劣品質的主因之一。像是著名線上支付金流公司Stripe的創辦人 Patrick Collison 便表示,身為人生地不熟的一位愛爾蘭人,Y Combinator 和矽谷企業們的良好關係讓他們獲得許多先期的使用者,加上同梯創業家們的互助也是成功擴展事業的關鍵之一。其他功能包括是投資者間的人脈網絡,資金的挹注等,不一而足。

一般而言,一個創業在加速器所經歷的流程有以下幾點:先申請得到進駐許可,再接受為期數個月的課程和諮詢服務,學習創業該有的知識,並藉此檢視自己的想法是否可行;接著,創業團隊需要開始準備向投資人進行簡報,也就是「Pitch」;最後,新創團隊會在Demo Day展示這幾個月的成果,向投資人面對面介紹自己的新創公司或想法並設法獲取資金。

Y Combinator模式

Y Combinator為世界頂級加速器(以下簡稱YC),透過每周一次的「晚餐」,邀請YC校友或成功創業人士於飯後點心時間演講、分享經驗。相較於傳統上常見的聽講,更能在輕鬆用餐時和講師深度談話,了解鮮為人知的經驗或創業技巧。其次,「在YC的時間裡,新創團隊有一半的時間和大家共學共長,剩下的時間則是要和我們不斷地對話」,YC的官網如是說,創業團隊在YC有一半的時間在專業諮詢中度過,因為團隊需要不斷修正自己的商業模式或是目標客群等,才能讓他們在 Demo Day上大放異彩。一年兩次的Demo Day是YC數一數二重要的環節,只有經邀請的創業團隊、投資人與媒體才能參與。也因為能上台的創業團隊往往創意與野心驚人,所以也是創投圈的盛事。整體而言,YC自許詡「The best place for startups, regardless of what they’re making.」,他不限制團隊來自什麼領域、用什麼方法成功,透過YC的加速,來培育頂尖的創業團隊。

Prototype Day (Photo Credit: Y Combinator)此外,YC的成功更有人歸因於「生態系」的建立:「 除了資金的湧入外,當然是其經營多年的創新生態圈與人文的組合」。TMI合夥人王仁中如此詮釋。而這邊的生態系指的是,由資本、專利與創業精神共譜的創業環境,資本是創業的根本,創業精神是激發創意與刺激進步的動能,專利則代表團隊推陳出新的基礎,三者缺一不可。如此的解釋聽起來合理,但生態系為何重要?又臺灣為何難以像YC一樣擁有如此的環境?

在2017年年初的哈佛商業評論裡,他們給予兩個解釋。首先,既有技術會不斷地被取代,競爭更不會限縮於不同技術之間,所以會需要跳脫表面,思考如何打造能產生良好技術,並適應社會脈動之環境。其次,實業家之窘境 (The Industrialist’s Dilemma),當一個組織或一個國家現存的制度都是為既有的商業模式設計,要跳脫當下的狀況發展新的產業自然相當困難。而 YC 除了擁有廣大的校友網路以及資源,更深度經營彼此的關係,讓不同屆的校友互相學習,並刻意不把範圍限縮於矽谷;如此的狀況使 YC 的內部形成正向循環,也讓他們的生態系有源源不絕的活水挹注。(延伸閱讀:Y Combinator 合夥人Adora Cheung談「如何開創下一個醫療獨角獸公司」

Photo Credit: Y Combinator除此之外,企業扶植創業加速器的案例也不在少數;像是微軟的Microsoft Accelerator。企業創辦加速器,相較於前述的加速器更能就近獲得資源、諮詢和買家。以微軟為例,創業團隊能免費使用微軟自家軟體、開發者工具以及雲端服務等;除此之外,微軟也利用自身國際企業的優勢和各國企業與通路合作,給予新創團隊快速規模化的機會,而這正是一般加速器難以企及的。然而,此類加速器的缺點在於因為是企業興辦,所以所作的主題也須和該企業本業有關,像是迪士尼便要求入駐的創業團隊需和媒體與娛樂體驗有關。此外,企業加速器也常被詬病其經營者或是業師和創業團隊有所隔閡,因為他們長時間處於大企業內部,或是缺乏創業的經驗,所以容易造成與創業家們溝通上的障礙。

在紅海中開創新模式

創業加速器模式多樣,也一定程度地反映出彼此間競爭的激烈:爭取優秀的團隊進駐,進而吸引更多同樣優秀的團隊或有名望的投資人,形成良性循環。所以,加速器們也無不拚盡全力,邀請更厲害的業師、拓展海外佈局或是營造更舒適的創業環境等。在眾多加速器中中,美國的Elevar的模式尤為獨樹一幟。

「Elevar is a unique innovation platform that identifies where innovation is most appropriate」。Elevar很明確地點出自己的定位;其中,「Platform」與「Appropriate」是他獨特的關鍵。Elevar自詡為創新創意的平台,先匯集大企業們的難處,或是急需利用創意改變的環節,再把這些資訊提供給新創團隊;而新創團隊根據自身專業,提出創意的解決方案供企業選擇,最後達成雙贏的局面。也因為如此,脫穎而出的想法更能符合市場所需,加上企業力量的後續加持,創業團隊可以相對容易地擴大他們的影響力。

簡言之,Elevar一改傳統加速器先拋出供給再找需求的方向,由需求端出發尋找有能力解決問題的人。他們的模式分成三階段:

- Uncover:在需求面的部分,Elevar會協助企業定義出他們的問題,並為其排出應以創意解決之優先順序;供給面的部分,Elevar會召開全國性的「Reverse Pitch Day」,讓企業向創業家或是新創公司簡報他們的需求,方便他們後續開發因應之解方。

- Innovate:有興趣參與的創業團隊,須加入Elevar激烈的申請程序,簡報自己的計劃與商業模式,以及詳盡的面談;通過第一階段篩選的人,則能入選「Enterprise Challenge Day」,與企業快速交流彼此的狀況與想法;通過這一階段的團隊,則能入選最後的「Letter of Intent (LOI) Day」,參與企業的選拔。最後入選者則能與企業簽訂LOI,並開始擬定初步的後續整合時程。

- Execute :前兩個步驟是透過平台讓供需雙方交流,Elevar利用自身經驗,整合雙方想法上以及技術上的差異。一開始它會先幫企業評估創業團隊想法的影響規模,接著再幫團隊估算所需之資源與技術;最後則是訂出未來合作時程、KPI以及報酬。這段過程通常約五週,完成之後便能正式開始執行想法了。

Photo Credit: Chris Edell’s TwitterElevar的模式兼顧創業家與企業的需求,是一種低風險、高影響力的方式;至今也有和著名醫療公司CAMBIA、華盛頓大學醫學院以及MasterCard進行合作。今年H. Spectrum團隊所舉辦的年度生醫新創論壇TRANS有幸邀請到Elevar創辦人兼執行長Chris Edell擔任講者,並與亞洲的相關頂尖人士交流,有興趣的讀者千萬不要錯過!

機會多元,品質更該慎選

綜合以上,創業加速器的選擇越來越多,對創業團隊們是項福音;惟如前所述,企業加速器的模式可能和創業思維有所隔閡,私人加速器也有可能無法幫助團隊快速規模化,讓競爭者取得先機。因此,創業家在選擇加速器時,應先問問「它的業師是否真能幫助到我?」,「他們的模式適合我們嗎?」,「該加速器是否能在我們的計畫上給予協助」等等,不應盲目依照名氣大小加入。

參考資料

  1. Y Combinator官網
  2. Elevar 官網
  3. 什麼是創業加速器?(Venture Two Cents)
  4. 顛覆顛覆者:創業加速器在壓力下變革(Wharton Knowledge)
  5. 專家傳真-一家矽谷早期新創加速器 對台灣的啟發 (中時電子報)
  6. 成就「創業生態圈」技術、資本、創新精神缺一不可 (Inside)
  7. 專家傳真-一家矽谷早期新創加速器 對台灣的啟發 (工商時報)

#2

矽谷創業界的盛事 – Y Combinator’s Demo Day

矽谷創業界的盛事 – Y Combinator’s Demo Day

每一年,Y Combinator 都會舉辦兩輪的選秀,在這之前,上千家的新創公司會遞出他們的申請書,希望能拿到為期三個月培訓過程的門票,Y Combinator 會小額提供新創公司在創立初期維持營運所需的資金,一旦進駐團隊可以得到 120k 美金、佔 7% 股權,而在這為期三個月的孵化過程中,Y Combinator 將會輔導創業團隊做出受到市場喜愛的產品,一系列培訓內容更包含了如何與投資人協商、產品的行銷設計⋯⋯等等。

三個月過後,透過 Demo Day 提升創業者與投資人的媒合成功機率,每年的 Demo Day 都會吸引很多國際級的創投到場,可以說是創業界的一大盛事,而 Y Combinator 為人稱道的成功商業模式正是源自於這種扮演創業者與投資人的中介潤滑劑。

矽谷創業教父 Paul Graham

創業教父、Y Combinator 創辦人 Paul Graham在創辦 Y Combinator 之前,Paul Graham 並不是一個創業投資人,他是貨真價實的網路創業者先鋒。1995 年,他與夥伴們一起創辦了 Viaweb — 全球最早的「網路商城」。3 年之後,積累了上千家虛擬店鋪的 Viaweb,以 4,900 萬美金的高價賣給了如日中天的 Yahoo。又過了數年,併購時附帶的續任條款到期,Paul 也就離開了 Yahoo。當時,除了創辦 Viaweb 過程中的幾次募資經驗外,他對於天使投資幾乎一無所知,Paul 想了一想,最快的學習方式,就是開始投資,而且是大數量的投資。因此,Paul 創辦了 Y Combinator。

而他在 2014 年宣布將 Y Combinator 交棒給 Sam Altman,退居二線,讓年輕人創造未來。

Y Combinator 到底扮演著什麼角色?

Airbnb 是 Y Combinator 的「得意門生」,但他們也是歷經過「賣麥片」才能籌資的苦日子
1. 新創公司加速器?

至今,多數人都認為 Y Combinator 扮演著「加速器」(accelerator)的角色,但是其實在十年前的創始之初,Y Combinator 是希望成為所有新創公司的誕生的泉源。

「我們想提供資金給最好的新創團隊,我們想協助新創團隊步向成功的道路。」Jessica Livingston(Y Combinator 的共同創辦人)說,「當我們想要創立一間公司,我們不再需要透過很多人, Y Combinator 就是推動這間公司運轉的第一個齒輪。」

剛開始 Y Combinator 只是想要培育新創公司在商業運作方面所需要的技能,誰都沒有想到 Y Combinator 有一天會成為全球規模最大也最成功的新創公司育成中心。

不過,Y Combinator 的創辦人們其實不太喜歡加速器這個說法,對於 Sam Altman(Y Combinator 的現任掌門人)來說,Y Combinator 和創業家們的關係大概像是這樣:「假如我們創造出更好的網路,我們就可以得到更棒的公司,透過建立更好的支援系統去幫助這些擁有創新想法的創業家們,我們就會一起變得更好。」

95靠近鏡頭者為 Paypal 共同創辦人 Peter Thiel,另外一位是 YC 現任掌門人 Sam Altman> 最酷的是,有很多很棒的公司若不是經過我們的投資,現在就不會存在,Y Combinator 就像是一個訓練營,你可以在十二週之內學會任何你想知道關於創業所必須知道的事,你也有全球最好的導師(包括 Facebook 的創辦人 Mark Zuckerberg 或是 PalPay 創辦人 Peter Thiel)給你實質的建議。

2. 提供成功創業家的標準模板?

接下來哪一間新創公司會成為繼 Dropbox、Airbnb 後下一個當紅炸子雞是幾乎無法預測的,畢竟一家公司的潛力是無法經由短短幾十分鐘的面試中歸納出來的。

再來,Y Combinator 沒辦法建構出一套標準的模式來告訴大家什麼是成功的創業家需要具備的條件,因為成功者的誕生從來都需要實力加上機運。

O2O 清潔公司 Homejoy 也是 Y Combinator 的畢業生,卻在今年殞落關門大吉也沒有一種東西叫做「完美的新創公司」,創業家們必需明白的是,整個創業的過程就好比坐雲霄飛車,你的公司永遠都有可能在下一秒遇到陡升或者陡降。

Livingston 也表示很多人對 Y Combinator 都存有一個誤解,它並不是以獲利為主要目的,它是由一群致力於幫助新創公司的人在推行,所以更直白的來說它其實還比較像是一個為了慈善目的而做的實驗。

3. 投資人的前導車?

從 2007 年開始有超過 37000 間新創公司申請加入 Y Combinator 的計畫,「我相信那些有熱情、智慧以及雄心壯志的人在做的事情,就是未來。」Altman 說,因此,Y Combinator 某種程度上來說也預見了未來的市場趨勢及走向,或多或少可以說是提供給投資人一些未來投資的方向。舉例來說,多年前早在硬體公司還未誠為潮流之前 Y Combinator 就先行做了投資。

但是 Altman 也強調雖然思考未來是有價值的,但在過去的十年內,Y Combinator 絕對沒有試圖在社會企業、生物科技、比特幣及硬體領域做特別多的著墨,因為 Y Combinator 最初以及最終的目的都還是在「打造人們喜愛的東西」。

雖然我們很容易將投資人投資的公司與 Y Combinator 挑選的公司做連結,但是我們忘了,創投跟天使投資人並不能造就市場,真正造就市場的是那些創造出世人喜愛的產品和服務的創業家。

下一步往哪走?實驗精神就是他們的 DNA

YC 女性創業者大會沒有一家公司會只想專注於做一件事情,Y Combinator 近十年來也不斷嘗試許多新的實驗,包括創立新創學校、舉辦女性創業家大會、甚至將目標轉移進入校園,欲培育還未出社會的新血,當然還有最近宣布針對概念期或原形期公司的「會員計劃」,而且 Y Combinator 每輪孵化的新創公司數量也在增加,2015 年甚至可以說是最活躍的一年,共有 222 家新創公司加入這個計畫。

大家很關心的另一個問題是,推展新的計畫,資助更多新創公司全面擴張發展,是否會稀釋 Y Combinator 的本質?或是讓它變得太過龐大?

但 Altman 可不這麼認為認為,很顯然得,只要創業家認為值得,這個計畫就會一直推行下去,「這些活動都沒有改變 Y Combinator 的前進方向,我們一直盡可能試圖讓更多的創新化為可能。我們只是在不斷嘗試著達成 Y Combinator 的成長目標。」

正如同 Don Dodge 在他的一篇論文中提到的一樣, Combinator 扮演一個不斷遞迴的迴圈,它吸引了最好的創業家,因而吸引了最好的投資人,創造最高的價值,同時也吸引了最好的導師,然後再度吸引最好的創業家,一切都是一個正向的循環。

想成功創業,靠自己最重要

雖然不是個普遍的現象,但是還是有人拒絕了 Y Combinator 這張價值連城的入場卷,社交網站 Snip.ly 成功的申請進入了這個計畫,不過隨即放棄了這個機會,為什麼?

這家公司的 CEO Michael Cheng 表示他不認為這對公司來說是一個對的時機,同時他也建議所有的創業家們都應該要好好的思考以下這個問題:「一家新創公司會歷經很多階段,有些階段會比較需要達成 PMF(能夠讓每一週期顧客或用戶的成長率逐年上升或是達到一個平衡點),有些會需要專注於擴張用戶的版圖,更有些階段籌措資金是比較大的重點,像 Y Combinator 這樣的公司或許可以在每個階段都提供給新創公司們一定程度上的幫助,但是創業家們必須要先搞清楚自己的公司目前到底位於哪一個階段。」

很多人將 Y Combinator 是為登上創業路上的光明頂,但是一家新創公司的成功與失敗並不僅僅取決於 Jessica Livingston、Paul Graham、Sam Altman 這些創辦人們,得到 Y Combinator 的投資也不能保證公司未來會一片光明,成功的關鍵因素最重要還是取決於創業家以及團隊的本身。

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